Zmysł smaku odegrał dużą rolę w wyprawach odkrywczych w XV i XVI wieku. Jakieś 500 lat temu Vasco da Gama pożeglował wokół Afryki do Indii, po czym wrócił do Portugalii z ładunkiem przypraw korzennych. O panowanie nad dostarczającymi ich terenami walczyły przez następne 300 lat takie kraje europejskie, jak Francja, Hiszpania, Holandia, Portugalia i Wielka Brytania. Może zastanawiasz się: Dlaczego narody miałyby toczyć boje i ginąć z powodu przypraw? By zadowolić zmysł smaku! Tak bardzo upodobali je sobie Europejczycy. Po dziś dzień dla dogodzenia podniebieniom pracuje przemysł, handel i nauka. Trzeba również wspomnieć, że przyprawy są wspaniałym zabójcą bakterii występujących w naszych potrawach czy napojach. Całkiem niedawno uczeni zauważyli, że cynamon dodany do niepasteryzowanego soku jabłkowego w ciągu trzech dni zabił 99,5 procent bakterii. Kiedy przy innej okazji do surowej wołowiny oraz do kiełbasy dodano przyprawy, okazało się, iż bakteria E. coli O157 najskuteczniej jest niszczona przez cynamon, goździki i czosnek. Zdaniem naukowców niewykluczone, że te przyprawy zabijają jeszcze inne bakterie, na przykład salmonellę i campylobacter jejuni.

Jakież to cudowne i wspaniałe, gdy mamy sprawny zmysł smaku! Niestety trzeba przyznać, że zmysł smaku z wiekiem słabnie. Jakież to smutne i przykre! Wiele starszych osób z przyjemnością wspomina z dzieciństwa smak na przykład dojrzałych owoców prosto z drzewa lub specjalnie przygotowanych dań. Jednakże smak może się pogorszyć lub wręcz zaniknąć również z innych powodów. Przyczyną takich kłopotów bywa uraz głowy, alergia, infekcja, leki, kontakt z trującymi substancjami chemicznymi, a nawet zwykły katar. O rozpaczy osób pozbawionych węchu i smaku wzruszająco opowiedziała pewna kobieta, która czegoś takiego doświadczyła. Napisała ona: „Mocny aromat kawy i słodki smak pomarańczy są dla nas czymś tak normalnym, że gdy tracimy możliwość ich odczuwania, to tak jakbyśmy zapomnieli, jak się oddycha”. Nieprzyjemnym zaburzeniem, które powoduje, iż wyczuwa się smak czegoś, czego nie ma, jest tak zwany smak fantomowy. Również chorym na raka w trakcie chemioterapii czasem zmienia się zdolność czucia smaku i zapachu.

Smak jest jednym z podstawowych zmysłów człowieka. Zmysły z kolei są czymś, co może nie jest niezbędne, aby żyć, ale na pewno sprawia, że życie nabiera niezwykłego wymiaru, po prostu możemy się cieszyć życiem. Smak odczuwamy dziki receptorom smakowym, ale również, co ciekawe, dzięki receptorom węchowym. Każdy z nas ma po pięć rodzajów receptorów smakowych. Cztery z nich dobrze znamy, to: słodki, słony, gorzki i kwaśny. Ostatni z rodzajów to umami – receptor ten odpowiada za wykrycie, czy w pożywieniu obecny jest kwas glutaminowy, który jest częścią składową białek. Receptory te umieszczone są w każdym z tzw. kubków smakowych, których każdy z nas ma na języku około 10 000. Kubki te są rozmieszczone dość równomiernie, dzięki czemu każdy ze smaków możemy odczuwać w całej jamie ustnej. Dzięki tak wspaniałej fizjologii możemy się cieszyć różnorodnością smaków, a także ulepszać naszą sztukę kulinarną o to, co nam najbardziej smakuje. Dzięki odczuwaniu smaku, możemy się również ustrzec zjedzenia zepsutego, sfermentowanego czy wręcz trującego jedzenia i przez to dłużej cieszyć się zdrowiem.